Energia nucleare su Marte

La mattina del 6 agosto sbarcherà l’energia nucleare su Marte: alle 6,31 (ora italiana), salvo complicazioni nella delicata manovra di discesa, il nuovo rover della Nasa Curiosity (nella foto) toccherà la superficie del pianeta rosso. A bordo avrà un “motore nucleare”, fornito dal Dipartimento dell’energia (Doe) degli Stati Uniti, che gli consentirà di muoversi ed espletare la sua missione: cercare tracce di acqua ed eventualmente di vita.

Curiosity a energia nucleare su Marte
Curiosity

Nucleare su Marte

Non è la prima volta che l’energia nucleare viene sfruttata per le missioni spaziali: anzi, il Doe ha spiegato che è già la ventottesima volta. Mai però l’energia nucleare era stata usata per la propulsione di un veicolo sulla superficie di Marte: i precursori più piccoli di Curiosity, i robottini Spirit e Opportunity, si muovevano grazie a pannelli solari e a batterie agli ioni di litio.

La batteria nucleare di Curiosity non sfrutta la fissione nucleare, come accade nelle centrali nucleari e nei reattori che alimentano per esempio portaerei e sottomarini atomici. Per il veicolo marziano basta una forma di energia nucleare più modesta: un generatore a decadimento radioisotopico. In pratica, il dispositivo genera elettricità a partire dal calore prodotto dal decadimento radioattivo del plutonio 238, senza reazioni di fissione.




Per il futuro, il Doe sta già pensando invece a veri e propri reattori a fissione nucleare per rifornire di energia le future basi da costruire sulla Luna o su Marte: per questo ha già avviato da alcuni anni un progetto guidato da James Werner, ingegnere dell’Idaho National Laboratory.

Rispetto all’energia solare, come spiega Werner, «la differenza più grande è che i reattori nucleari sono in grado di produrre energia in ogni situazione. La fissione nucleare produce energia in grandi quantità e in modo continuativo anche di notte e in ambienti estremi come la Luna o Marte».

Paolo Gangemi

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Autore di Nuclear News. Appassionato di Internet e di divulgazione delle informazioni in rete, soprattutto quelle che riguardano l'ambiente in genere.

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